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NotaPublicado: Mar Jun 21, 2011 5:53 pm 
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Importancia de las plantas flotantes libres de gran porte en la conservación y rehabilitación de lagos someros de Sudamérica.
Las plantas acuáticas presentan un papel muy importante en la estructura y funcionamiento de los lagos someros, y constituyen, por tanto, un elemento clave en el diseño de estrategias de conservación y rehabilitación de estos ambientes. Para algunas formas de vida, como las plantas sumergidas, se conoce ampliamente su influencia en las propiedades fisico-químicas del agua o en la estructura de otras comunidades bióticas, particularmente en regiones templadas. En cambio, aún se desconocen aspectos importantes del papel en los ecosistemas acuáticos de las plantas flotantes libres de gran porte, características de las zonas tropicales y subtropicales. Esta revisión presenta aquellos aspectos conocidos y desconocidos en Sudamérica, de donde son nativas las especies más representativas, y cuáles son las perspectivas futuras en el área básica y aplicada del conocimiento..

Introducción

Los lagos someros presentan diferentes estados alternativos de acuerdo a los grupos de productores primarios que dominan el sistema (Scheffer et al., 1993; Scheffer et al., 2003). Estos ambientes pueden estar dominados por las microalgas o fitoplancton, por plantas sumergidas, o por plantas flotantes libres (Fig. 1). Las plantas acuáticas condicionan las propiedades fisico-químicas del agua y la estructura de otras comunidades bióticas (por ej. zooplancton y peces) (Jeppesen et al., 1998), mediante la regulación de los intercambios entre los ecosistemas terrestres y acuáticos (Wetzel, 1990; Mitsch y Gosselink, 1993), así como por otros mecanismos descritos en esta revisión.
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Figura 1. Gradientes de turbidez y nutrientes donde pueden ocurrir los diferentes grupos de productores primarios de un lago somero. Es importante destacar que cada tipo de productor primario puede modificar estas variables, el aumento del fitoplancton incrementa la turbidez y lo opuesto ocurre con las plantas acuáticas.

Existen más de 400 géneros de plantas vasculares reconocidas como acuáticas (Cook, 1990), las cuales se agrupan de acuerdo a su forma de vida en plantas enraizadas y plantas no enraizadas o flotantes libres. El primer grupo incluye plantas emergentes, de hojas flotantes, y sumergidas. Las flotantes libres incluyen desde especies pequeñas de los géneros Azolla o Lemna, hasta especies de mayor porte como Eichhornia crassipes (camalote) o Pistia stratiotes (repollito de agua) (Fig. 2), estas últimas nativas de Sudamérica (Cook, 1990). En general todas las formas de vida se encuentran en un amplio gradiente latitudinal en el planeta, excepto las flotantes libres de gran porte, que son características de ambientes tropicales y subtropicales por su gran sensibilidad a las bajas temperaturas del aire y eventos de heladas (Sculthorpe, 1967). A diferencia de otras formas de vida, como la vegetación sumergida (Jeppesen et al., 1998), el papel estructurador y funcional de las plantas flotantes libres de gran porte es escasamente conocido, en particular su rol en las interacciones tróficas directas e indirectas de las zonas litoral y de aguas abiertas (Fig. 3). El objetivo de la presente revisión es presentar los aspectos conocidos y desconocidos de estos procesos, analizando la conexión entre el conocimiento básico y las estrategias de conservación y rehabilitación de lagos someros en la región.

Efectos de las plantas flotantes libres en sistemas someros de Sudamérica

A nivel mundial, la mayoría de los estudios sobre plantas flotantes libres, especialmente E. crassipes y P. stratiotes, se relaciona con su crecimiento y capacidad de asimilación de nutrientes (DeBusk y Reddy, 1987), así como con su dispersión y formas de control (Mitchell, 1973). Estas plantas son consideradas las principales malezas acuáticas en sistemas tropicales y subtropicales, tanto en Africa (Cilliers et al., 1996), Asia (Mansor, 1996), Norteamérica (Gutiérrez et al., 1996) y en zonas templado-cálidas de Europa (Moreira et al., 1999) donde son exóticas, como también en partes de Sudamérica (Bini et al., 1999). Además de impactar negativamente múltiples usos de los sistemas (navegación, pesquerías, irrigación, recreación, producción de energía hidroeléctrica y agua potable), esta vegetación podría promover el desarrollo de mosquitos (e.g. Savage et al., 1990) y de otros hospedadores intermediarios de enfermedades como esquistosomiasis (Rumi et al., 2002).

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Figura 2. Especies características de plantas flotantes libres pequeñas (A y B) y de gran porte (C y D). A) Azolla filiculoides, B) Lemna gibba, C) Pistia stratiotes y D) Eichhornia crassipes.

Por otra parte, debido a su 'consumo lujurioso' de nutrientes, el camalote y el repollito de agua son empleados en tratamientos de aguas residuales o efluentes industriales a nivel mundial (Vymazal et al., 1998), y en algunos casos en Sudamérica (Dellarrosa et al., 2001). Asimismo, constituyen buenos bioindicadores para el monitoreo de la contaminación con metales (Klumpp et al., 2002) y son ampliamente utilizados como forraje para animales de granja y ración en acuicultura.


En Sudamérica, la mayor parte de las investigaciones sobre las plantas flotantes libres se ha centrado en su relación con la carga de nutrientes. Considerando ambas especies, los estudios sobre P. stratiotes son sustancialmente más escasos. Es relativamente abundante la literatura sobre el contenido de nutrientes en los tejidos vegetales (Thomaz y Esteves, 1986), los efectos de estas plantas sobre las características físicas y químicas del agua (Sommaruga et al., 1993; Mazzeo et al., 1995), y sobre las variables ambientales que determinan su distribución, particularmente la concentración de nutrientes y cambios en el nivel del agua (Da Silva y Pinto-Silva, 1989; Walker et al., 1999).

Las interacciones ecológicas de las plantas flotantes libres han sido escasamente estudiadas, patrón aplicable también a las demás formas de vida de las plantas acuáticas en la región (Thomaz y Bini, 2003). Sin embargo, la presencia de plantas flotantes puede afectar fuertemente la trama trófica a través de efectos directos e indirectos sobre distintas comunidades (invertebrados, plancton, peces), tanto litorales como pelágicas.
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